1914年在巴拿马运河开幕典礼上拍摄的照片

1881年的运河建设使角海角航线变得不必要,并最终使船舶在大西洋和太平洋之间航行所需的时间缩短了一半。运河的建设最初是由一家法国公司开始的,后来在1914年将所有项目权出售给美国之前,它一直是历史上最昂贵的项目之一,标价3.75亿美元,按今天的价值计算已超过80亿美元。
运河的开放改变了全球贸易,改变了美国港口的运输路线。一个世纪过去了,现在又发生了。在巴拿马内阁批准之后,2007年,一个新的扩建项目正式启动,预计到2015年4月完成,会有一点延迟。运河从2条车道扩展到3条车道预计将使现有运河的通行能力增加一倍。扩建后的巴拿马型船最大吃水深度为15m,光束为49m,将能够通过。从下面的比较中可以看出,今天的巴拿马型船在扩容后的TEU能力将增加近两倍。

扩张计划还将目标对准了从哥伦比亚运送煤炭,从委内瑞拉和巴西北部运送铁矿石到中国的超大型散货船,这将促进这些经济体的发展。当然,如果没有港口容量来容纳这种巨大的船只,这种投资就没有任何意义。现在的问题是,东海岸和海湾港口能否从这一巨大机遇中受益?由于南加州港口目前正在接收从亚洲进口的大部分进口货物,因此运河的扩建可能会损害南加州港口的业务。甚至有一个针对扩展的运动称为“击败运河”。西海岸港口无需任何运河通道,自然吃水更深,已经能够处理更大的船只。没有人能估计出巴拿马运河新的更深的车道将如何改变西海岸的交通,但显然会有一些重点放在东海岸港口。这将为比赛带来一个新的方面。如果只有东海岸和海湾港口有能力处理这些船只。东海岸和墨西哥湾沿岸地区的官员预测,如果他们能够扩大港口以容纳这些较大的船只,他们将能够捕获目前流向西海岸港口并通过铁路到达东海岸的大部分交通。

专家说,订购的船只中有近80%是巴拿马型船之后的大小,为了留在游戏港口,当局和各州都在寻求投资,以尽快在整个东海岸和墨西哥湾建造更大的港口。休斯顿,杰克逊维尔,迈阿密,巴尔的摩,查尔斯顿和萨凡纳的港口正处于扩张的各个阶段。美国陆军工程兵团一直在研究17个港口的改善情况。东海岸的弗吉尼亚州诺福克已经可以处理这些大型船只,纽约和新泽西港也可以处理,但他们有一个10亿美元的项目来提高巴约讷大桥,这限制了前往纽瓦克湾的船只的高度。
毋庸置疑,扩建是世界上最大的工程项目之一,我急切希望看到巴拿马运河新车道完工后将如何发展。