备受期待的巴拿马运河扩建距离完工仅4个月;预计将于2016年5月完成。该项目现已完成96%,最终的机电安装正在进行中。这是自最初建设以来运河最大的项目。该项目将通过建造一套新的闸门,在运河上创造一条新的行车线,使水路的通行能力增加一倍。现有的船闸允许最多运载4,800 TEU的船只通过。扩建后,Panamax后型船只(不适合运河的大型船只)将能够通过运河,最多载有12,000 / 13,000 TEU。扩建将使运河的运力翻一番,直接影响规模经济和国际海上贸易。

巴拿马运河已有一百多年的历史了。对于后巴拿马型船而言,运河太小了,后者所载货物是目前挤过巴拿马运河的船的二至三倍。后巴拿马型或超巴拿马型表示比巴拿马型不适合运河的船只,例如超级油轮和最大的现代集装箱船约占全球集装箱船队的16%,但运载集装箱货物的45%。在15年内,预计这些船只将运送全球近三分之二的集装箱。目前,这些船只通过更大的苏伊士运河从亚洲航行至欧洲。目前,东海岸很少有港口可以接受。

但是,随着巴拿马运河的扩建,这一切都将改变。新近扩建的巴拿马运河将有新的船闸和更宽,更深的航道,可容纳巴拿马型船之后的船只和更多的交通。东海岸港口正准备接收这些船只;他们正在拓宽和加深渠道,并安装更大的卸载起重机。包括纽约和新泽西,诺福克和巴尔的摩(均位于美国东海岸)的港口在内的一些港口已经将其深度增加到至少50英尺(15 m),以适应这些变化。

目前,来自东亚的集装箱运输量有66%到达西海岸港口,有20%通过巴拿马运河到达东部目的地,有14%通过苏伊士运河到达东海岸。巴拿马运河扩建后,预计更多的交通将从东亚经巴拿马运河流向东海岸港口。随着全球贸易的增长,西海岸的大型港口仍将比今天处理更多的集装箱,但增长率将降低。

但是,东海岸港口之间的竞争将会加剧,东海岸港口预计将从东亚运往美国的份额增加10%。大多数东海岸港口已经花费了数百万美元,以期在此预期范围内扩大其吞吐量扩展的结果。我们将拭目以待,这将如何影响行业。